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Carta al editor: Se debería requerir la vacunación en las escuelas de Chicago

A las escuelas se les ha permitido exigir vacunas para los estudiantes legalmente a partir de la vacuna contra la viruela a principios del siglo XX.

William McDade, 8, gets inoculated with the Pfizer-BioNTech COVID-19 vaccine while his mom Jennifer reads to him.
William McDade, de 8 años, es inyectado con la vacuna contra el COVID-19 Pfizer-BioNTech mientras su madre Jennifer le lee un libro en Comer Children’s Hospital en Hyde Park.
Pat Nabong/Sun-Times

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Con la autorización de la FDA de la vacuna contra el COVID-19 para niños de 5 años en adelante, ahora es el momento de comenzar a considerar el mejor camino a seguir para proteger a los niños de Chicago y sus familias.

Como pediatras en Chicago, somos testigos de la carga que conllevan las enfermedades infecciosas y comprendemos los beneficios de las vacunas para las personas y la sociedad. Para mantener a los niños protegidos contra las enfermedades y sus efectos médicos y sociales dañinos, creemos que las vacunas contra el COVID-19 deben ser necesarias para los niños en todas las escuelas de Chicago.

Le pedimos a las escuelas que implementen políticas que requieran la vacunación contra el COVID-19.

Este concepto no es nuevo, ya que las escuelas estadounidenses han desempeñado un papel importante en la salud pública durante más de 100 años. A las escuelas se les ha permitido exigir vacunas para los estudiantes legalmente a partir de la vacuna contra la viruela a principios del siglo XX. En la década de 1950, los funcionarios de salud pública se asociaron con las escuelas para vacunar a los niños contra la polio.

Hoy en día, los estudiantes deben vacunarse contra enfermedades previamente erradicadas, como el sarampión y la polio, para ayudar a prevenir el resurgimiento.

Los objetivos de las vacunas son proteger directamente contra las enfermedades graves en la persona receptora y proteger indirectamente a las personas más vulnerables de la sociedad, como las personas de edad avanzada y las personas inmunodeprimidas. Por ejemplo, la introducción de la vacuna antineumocócica para niños en los Estados Unidos redujo nueve veces las tasas de neumonía en adultos mayores.

Con el COVID-19, los datos son claros de que las vacunas son seguras y efectivas para reducir los riesgos de enfermedad grave y muerte. En Chicago, el COVID-19 ha perjudicado de manera desproporcionada a las personas negras y latinas en términos de enfermedad, hospitalización y muerte. El maltrato histórico y el racismo de hoy han llevado a desconfiar de la comunidad médica; estos factores solo han empeorado las inequidades en salud durante la pandemia.

Estas disparidades podrían ampliarse aún más con el lanzamiento de la vacuna COVID-19 en niños más pequeños. Si continúan las tendencias actuales, los niños de familias con más recursos y de comunidades que no pertenecen a minorías se vacunarán a tasas más altas. Los padres y tutores que hayan dudado en vacunarse ellos mismos también dudarán en vacunar a sus hijos contra el COVID-19. Sin embargo, si hubiera un requisito uniforme para la vacunación de todos los estudiantes, eso nivelaría el campo de juego y contribuiría a la equidad en la salud en las comunidades de Chicago.

Los datos también muestran que la pandemia ha causado estragos en el rendimiento académico de los niños. El aprendizaje híbrido durante la pandemia no fue tan eficaz como el aprendizaje en persona a tiempo completo. También se distribuyó de manera desigual en Illinois. La ciudad de Chicago, como muchas en los Estados Unidos, ya navegaba con disparidades en los resultados educativos de los niños a lo largo de líneas socioeconómicas y raciales/étnicas antes de la pandemia.

Sin un mandato, las escuelas con las tasas de vacunación más bajas tendrán casos y exposiciones más frecuentes y, por lo tanto, los estudiantes afectados deberán ponerse en cuarentena. En general, los días escolares en persona perdidos tienen el potencial de reducir el rendimiento académico en poblaciones de estudiantes no vacunados.

El argumento a favor de la vacunación universal de los niños en edad escolar también es válido cuando se consideran los trastornos de salud mental, como la depresión y la ansiedad. Las visitas al departamento de emergencias pediátricas por emergencias de salud mental, como los intentos de suicidio, han aumentado drásticamente durante la pandemia. Los niños, desde kindergarten hasta estudiantes de último año de secundaria, que se ven obligados a hacer cuarentena, pierden la participación en actividades sociales, deportivas y recreativas que benefician su desarrollo socioemocional.

Reconocemos que la implementación de una política de vacunación generalizada podría ser compleja y controversial. Es posible que algunas familias no estén preparadas para vacunar a sus hijos. La fecha de inicio de cualquier requisito debe darle tiempo a las familias para obtener información de sus médicos y otros recursos comunitarios, así como para obtener las citas. Al igual que con todas las vacunas, deben existir exenciones para un número limitado de circunstancias, como afecciones médicas, con la documentación requerida. Las consecuencias, como pruebas COVID-19 requeridas cada semana, deben instituirse para aquellos que no cumplan.

Chicago no estaría solo en este esfuerzo, ya que el Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles planea requerir la vacuna contra el COVID-19 para los estudiantes una vez que la vacuna esté completamente aprobada.

Chicago tiene el potencial de ser un líder en salud pública en este esfuerzo también a nivel nacional. Desde nuestro punto de vista como pediatras y defensores de la salud infantil, este es el momento de comenzar a planificar la protección requerida para los residentes más valiosos y vulnerables de nuestra ciudad: nuestros niños.

Michael Bertenthal, MD, es un médico pediatra residente en el Hospital de Niños Comer de la Universidad de Chicago.

Anna Volerman, MD, es doctora y profesora asociada de Medicina Interna y Pediatría en la Universidad de Medicina de Chicago.

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