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Este día en la historia: Inaugura la secundaria Benito Juárez

Los llamados para una escuela secundaria bilingüe en el vecindario predominantemente mexicano de Pilsen comenzaron en la década de 1960. En aquel tiempo, la mayoría de los residentes de Pilsen enviaban a sus hijos a Harrison High School en La Villita.

Opening ceremonies of Benito Juarez High School
Los estudiantes asisten a la ceremonia de apertura de la secundaria Benito Juárez el 16 de septiembre de 1977. | Archivo Sun-Times

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Como fue publicado en el Chicago Daily News, una publicación hermana del Chicago Sun-Times:

El 16 de septiembre de 1977, el Chicago Daily News publicó dos fotos y una breve descripción sobre la apertura de la nueva escuela secundaria Benito Juárez. El pie de foto decía:

“Dedicando la nueva secundaria Benito Juárez, el alcalde Michael A. Bilandic ondea una bandera mexicana ante el aplauso de Antonio García, Pedro Ramírez Vásquez, representante del Presidente de México, y Francisco Acevedo Morga, cónsul general de México. La multitud reunida en 2150 S. Laflin para las ceremonias del viernes muestra un letrero que dice que la escuela fue ganada por la lucha de la comunidad”.

Crowd celebrating opening of Benito Juarez High School on Sept. 16, 1977.
Esta es una de dos fotos que publicó el Chicago Daily News cubriendo la inauguración de la escuela secundaria Benito Juárez el 16 de septiembre de 1977.
Edmund Jarecki/Chicago Daily News

Aunque el periódico dedicó muy poco espacio a la inauguración, la foto de arriba con el letrero “La escuela secundaria Benito Juárez fue ganada por la lucha de la comunidad, no por los políticos”, captura la historia real de cómo la comunidad latina de Chicago exigió mejores oportunidades educativas para sus niños y se negó a darse por vencida.

Los llamados para una escuela secundaria bilingüe en el vecindario predominantemente mexicano de Pilsen comenzaron en la década de 1960. En aquel tiempo, la mayoría de los residentes de Pilsen enviaban a sus hijos a Harrison High School en La Villita.

Con fondos insuficientes y sobrepoblada, la escuela atendía predominantemente a estudiantes negros y latinos, pero pocos maestros y administradores trabajaban en la escuela y los estudiantes que hablaban español eran frecuentemente enviados a clases para estudiantes con problemas de aprendizaje o comportamiento. La ubicación de la escuela también obligaba a los estudiantes a cruzar territorios de pandillas, lo que con razón preocupaba a los padres.

En octubre de 1968, los estudiantes negros de Harrison y otras dos escuelas comenzaron a organizar huelgas y boicots, pidiendo más maestros negros en sus escuelas y un plan de estudios de historia que incluyera la historia de los afroamericanos.

Los estudiantes latinos pronto se unieron. En Halloween de ese año, ambos grupos de estudiantes presentaron sus demandas a la Junta de Educación de Chicago.

“Los estudiantes de habla hispana de las escuelas secundarias Wells, Lake View y Harrison pidieron miembros del personal escolar bilingües que pudieran comunicarse más fácilmente con los estudiantes y los padres”, informó el Daily News.

Fuera de la escuela, otros miembros de la comunidad de Pilsen crearon apoyo para una secundaria pública que serviría a la población predominantemente mexicana del vecindario. En marzo de 1973, los padres marcharon hacia la oficina de la Junta para protestar el cierre de la escuela Froebel, a la que asistían los estudiantes de primer año antes de pasar a Harrison.

“Los padres intentaron decirles a los miembros de la junta que querían una nueva escuela en su vecindario de Pilsen, pero les dijeron que el período de comentarios públicos de la reunión había terminado”, escribió un reportero del Daily News el 28 de marzo de 1973.

Meses después, en junio, los padres, estudiantes y miembros de la comunidad organizaron una toma de control de Froebel, nuevamente protestando por su cierre y pidiendo una escuela secundaria en Pilsen.

Finalmente, el 10 de enero de 1974, la junta seleccionó un sitio en Pilsen para la nueva secundaria. “La nueva escuela se construiría en un terreno de 212,278 pies cuadrados delimitado por West 21st, West Cermak Road, South Laflin y South Ashland. La junta instruyó a los funcionarios escolares a entablar negociaciones para adquirir el terreno”, escribió el reportero Thomas E. Sellers.

Más tarde ese año, la Junta de Desarrollo de Capital de Illinois aprobó $7 millones en fondos estatales para ayudar a CPS a construir tres escuelas, incluida una en Pilsen.

Raquel Guerrero, madre de nueve hijos que vive en Pilsen considerada una de las tres madres fundadoras de Juárez, le dijo a un reportero del Daily News en la reunión: “La única escuela secundaria que tenemos es tan grande que es incontrolable. Queremos una escuela secundaria en nuestra comunidad, no para discriminar a nadie, sino para servir a la comunidad y tener la opinión de la comunidad y un centro étnico para que los padres participen en las clases nocturnas”.

Guerrero y otros activistas mantuvieron la presión sobre el superintendente escolar Joseph Hannon incluso después de que la construcción en Juárez avanzara. Para celebrar su cumpleaños 44, “trajeron golosinas mexicanas y le dieron una serenata a Hannon. Dijo que es uno de los acontecimientos más agradables desde que se convirtió en superintendente. Sobre todo porque Pilsen ha mantenido la presión sobre Hannon en su búsqueda de una nueva secundaria”, escribió el columnista Robert J. Hergurth.

Al final, el arduo trabajo de los activistas de Pilsen se hizo realidad cuando la escuela finalmente abrió en 1977. Hoy continúa sirviendo a su comunidad.